Het totale begrotingstekort van de Amerikaanse overheid in het boekjaar 2011 is uitgekomen op (schrik niet) $1.295.591.000.000. Maar dat is anno 2011 helemaal niet interessant om als krant, jouaal of nieuwswebsite te brengen. Immers, zegt u nu zelf, wat is daar nu de nieuwswaarde van? Veel interessanter is het om het bereikte Amerikaanse begrotingstekort van het boekjaar 2011 volledig te negeren, en de eerstvolgende maand van het boekjaar 2012 te bekijken en vervolgens melding maken dat het Amerikaanse begrotingstekort is afgenomen. En wel met maar liefst 30%! Zie RTL-Z, Nu.nl, IEX, en alle andere media die het bericht van ANP direct doorzetten naar hun eigen website.

De tekst die door het ANP wordt verspreid onder de titel “Amerikaans begrotingstekort gedaald”, is de volgende:

Het Amerikaanse begrotingstekort is in oktober met 30 procent gedaald tot 98,5 miljard dollar. Dat heeft het Amerikaanse ministerie van Financiën donderdag bekendgemaakt.

De inkomsten van de staat stegen vergeleken met een jaar eerder met 11,6 procent. De uitgaven daalden met 8,7 procent. Hoewel de cijfers per maand kunnen verschillen, is het afgelopen jaar wel sprake van een dalende trend.

De diverse nieuwsredacties hebben het tegenwoordig veel te druk om dit soort berichten zelf op te stellen en dus kopen zij dergelijke berichten in, bijvoorbeeld bij het ANP. Maar wie controleert de cijfers op de website van het Amerikaanse ministerie van Financiën? Het ANP, nieuwsredacties, of controleert de lezer dit? Wij hebben maar even gekeken hoe dit nu zit, want wij voelen aan ons water dat er hier iets niet klopt. Dat is maar goed ook geweest, want het ANP en als gevolg hiervan, talloze andere nieuwswebsites, slaan volledig de plank mis!!

Aan de hand van twee grafieken uit de officiële publicatie blijkt dat in de eerste maand van het boekjaar 2012 de Amerikaanse overheid minder geld tekort kwam dan dezelfde maand van het boekjaar ervoor. Het gegeven dat het tekort in oktober 2011 met 30% is afgenomen klopt, maar wie de maandelijkse fluctaties in de begrotingscijfers ziet, komt tot de conclusie dat er na één maand in het boekjaar van 2012 niets (en dan ook helemaal niets) te zeggen valt over het verloop van het Amerikaanse begrotingstekort.

Bron: US Govement Spending

Er is afgelopen jaar sprake van een dalende trend, zoals het ANP schrijft? Dat slaat dan op het boekjaar 2011 en daar is geen trend in de maandelijkse fluctuaties te bekennen! Bovendien geldt dat het boekjaar 2012 nog maar één maand oud is, en er derhalve geen trend of wat dan ook is vast te stellen. Als er al een trend is dan zou dat moeten verwijzen naar de voorgaande begrotingstekorten. Daar is een minieme daling te melden voor wat betreft het tekort in 2009, maar niet ten opzichte van 2010. Het ANP lijkt eerder te refereren naar het (veel te rooskleurig ingeschatte) geprojecteerde tekort van 2012.

Voor de maandelijkse fluctaties in het boekjaar 2011, de volgende grafiek uit de officiële publicatie:

En om met het ANP mee te doen en te bewijzen dat ook wij in staat zijn om een misleidende titel te kunnen bedenken: 'Amerikaanse overheid leent in oktober 275% méér dan jaar eerder', tabel 2:

De les voor iedereen? Duik zelf de cijfers in. Voor nieuwsmakers en nieuwslezers is het tegenwoordig noodzaak om te voorkomen dat men misleid wordt. Voor nieuwsredacties geldt het adagium van “due dilligence”, of in goed Nederlands: doe altijd je huiswerk zelf. Automatische nieuwsfeeds door persbureaus als ANP zijn voor de kwantiteit aan nieuwsberichten misschien aantrekkelijk, maar met kwantiteit compenseert men geen estig gebrek aan kwaliteit. Dat de desbetreffende medewerker van het ANP niet verder kan kijken dan zijn figuurlijke neus lang is, is naast gênant ook buitengewoon kwalijk. Media slaan wel vaker de plank mis, maar dit is wel een erg jammerlijk voorbeeld. Talloze nieuwskanalen nemen het bericht inclusief titel klakkeloos over.

Is het Amerikaanse begrotingstekort in oktober 2011 met 30% gedaald ten opzichte van 2010? Ja. Heeft de Amerikaanse overheid in oktober 2011 meer dan 275% meer geld geleend dan in 2010? Ja. Wat zeggen die cijfers? Helemaal niets. Amerika is het begrotingsjaar 2012 begonnen met een lager tekort, maar de vraag is of het tekort dit jaar onder de $1 biljoen blijft. Dit soort maandelijkse fluctuaties kunnen aanleiding geven voor een trendbreuk. Echter, in dit geval is de sappige titel compleet misleidend en daarmee wordt de nietsvermoedende lezer compleet in het ootje genomen. Met dank aan het ANP en de inkoop van standaardberichten die met de meest onwaarschijnlijke onzorgvuldigheid wordt samengesteld.